Selected Moments of the 20th Century

A work in progress edited by Daniel Schugurensky
Department of Adult Education, Community Development and Counselling Psychology,
The Ontario Institute for Studies in Education of the University of Toronto (OISE/UT)


Rosa Maria Torres raises ten implications of children's right to basic education

What is meant by children’s universal right to education? Often times, it is understood as children’s access to schooling. Sometimes, given high dropout rates, it is conceived not only as ‘access’, but also as ‘access and retention’. Moreover, since the quantity of years spent in school is not necessarily correlated with the quality of the learning experience, the right to education is occasionally conceptualized as ‘access and retention to good quality education’. While this conception moves forward the operationalization of the right to education (and it is still unfulfilled in many parts of the world), Rosa Maria Torres tells us that a child’s right to education is more than that.

Indeed, a few years after the Convention on the Rights of the Child (1989) and the Education for All conference held in Jomtien (1990), Rosa Maria Torres wrote a passionate short article on the meaning of children’s right to basic education. In that text, published in "Education News," UNICEF's education newletter of which she was editor, Rosa Maria Torres points out ten implications of those universal rights.  In those ten points, which are reproduced here in English and in Spanish, Rosa Maria Torres goes ‘outside the box’ of equating the right to education with school attendance, and provides a broad understanding of the meaning of that right.



by Rosa-María Torres

"Education News", the education newsletter of UNICEF, 1995

The Convention on the Rights of the Child (1989) acknowledges education as a right of every child. The World Declaration on Education for All (1990) and the World Summit for Children (1990) adopted an expanded vision of basic education as the foundation of learning for every individual. 

If we assume basic education as a fundamental right of children, what would it imply? 

1. The right to be children, to play and enjoy playing, to be protected from the abuses of child labour, to have enough time to attend and stay in school, do schoolwork, and learn. The right to a home and a family; to the nearby school, to the teacher who enjoys teaching and likes children, to an education that prepares not only for adulthood but, most importantly, for a happy childhood. 

2. The right to learn in and out of the school. The right to be curious, to ask and to be answered, to doubt, to think and argue, to err, to be consulted and to participate, to express themselves spontaneously and with liberty, to be listened and respected in their opinions, to disagree, to imagine and to create, to learn to learn. The right to self-esteem, to parents' and teachers' high expectations, to feel both confident and challenged in their capacities and rewarded for every small gain. 

3. The right to continuous learning, starting at birth, in a continuum that does not recognize other limits than the child's own interest and capacity to learn. Since the foundations of personality and knowledge are built in the first years of life, and since it is in this period that the most important and spectacular cognitive development takes place, the most basic right to basic education children have is the right to a good start in life. The right to an early childhood that plants good seeds for their future growth and development.  

4. The right to open learning, at home, in school, in daily life, through play, in their interaction with friends, through mass media, in their own exploration of the world. The right to enjoy libraries, the sports yard, the museum, the park, the zoo, the circus; to access to books, newspapers, comics, fairy tales, encyclopedias, dictionaries, videos, movies, works of art; to learn not only from books but from the contact with reality, with people and with nature. The right to learn not only from adults but from other children. The right to learn from others but also from personal experience and error, from reflection and discussion. 

5. The right to go to school and remain there the time required to develop the knowledge, skills and attitudes that are essential to survive, to get to know their own bodies and protect their health, to learn about their culture and roots; to express themselves orally and in writing; to calculate and solve the basic problems of daily life; to better understand themselves and the world around them; to protect the environment; to internalize the values of justice and solidarity; to be aware of their rights and duties; to build the foundations of their self-esteem and self-confidence, and continue learning. 

6. The right to an education tailor-made for children in which everything -- relationships, contents and methods, buildings and spaces, calendars and schedules, regulations and norms -- is designed to meet the needs of children, not adults. An education that respects the knowledge, points of view and dreams of children. An education based on joy, play and music, surprise and adventure, movement and laughter, not as complements but as the raw material for teaching and learning.   

7. The right to quality and relevant education, oriented to learning, aware of the importance not only of how much but also of what is learned and how. The right to an education free from prejudice and stereotypes, that fights racism and sexism, respects differences and acknowledges the value of th child's own language and culture; an education that highlights what children know and are able to do, rather than what they don't know and are unable to do; an education that privileges cooperation over competence, dialogue over monologue, doing over saying; an education that aims at achieving what constitutes the dream of any good parent and teacher: children and students who are better than themselves.   

8. The right to basic learning conditions essential to take advantage of school and other educational opportunities, and to fully develop the child's capacities. The right to basic education assists each boy and girl to demand from their communities and societies not only free schools, trained teachers, relevant curricula and necessary materials, but also the indispensable economic, social and affective conditions: nutrition, health care, proper housing, and, above all, love, emotional support, respect, and a general environment of stability, security and peace.   

9. The right to parents with basic education, because it is crucial for children's survival, well-being, education and future perspectives. The right to informed parents, aware of the importance of educating both girls and boys, respectful of child play, open to dialogue and persuasion rather than to punishment. The right to literate parents, who appreciate the effort involved in learning, distinguish bad from good teaching, take part in school matters, and are willing to demand quality education. The right to parents who are knowledgeable of their rights and obligations, and possess the self-confidence and the fundamental knowledge to help their children grow, learn and develop.

10. The right to responsible communication media, sensitive to children's needs, capable of complementing and enriching their education: of putting the urban child in contact with the field and the rural child in contact with the city; of widening their vision of the world and transporting them to other realities, countries and times; of introducing them to the possibilities and limits of modern science and technology; of showing them the greatness and also the smallness of humankind; of developing their appreciation for universal art, science and culture; and of developing their vocation for peace, non-violence, tolerance, solidarity and justice.  Basic education is a universal right. It assists all children: boys and girls, rich and poor, those living in the city, in rural and remote areas, the disabled, working children, indigenous children and those coming from ethnic minorities, those who have a family and those who live in the streets, children who are refugees and displaced by war.      

First published in: Education News Nº 14, UNICEF, New York, October 1995.


por Rosa María Torres 

La Convención de los Derechos del Niño (1989) ratificó la educación como un derecho de niños y niñas. La Declaración Mundial sobre Educación para Todos (1990) y la Declaración de la Cumbre Mundial en Favor de la Infancia (1990) reconocieron la educación básica, entendida de manera amplia, como el cimiento de todo aprendizaje y de toda educación posterior de las personas.  

¿Qué implica el derecho de niños y niñas a una educación básica? 

1.  El derecho a ser niños, a jugar y disfrutar del juego, a ser protegidos de los abusos del trabajo infantil, a tener el tiempo para ir y permanecer en la escuela, cumplir con las obligaciones escolares, y aprender. El derecho a un hogar y a una familia, a la escuela cercana, al profesor que disfruta enseñando y gusta de los niños, a la educación que prepara no únicamente para la vida adulta sino, sobre todo, para una infancia feliz. 

2.  El derecho a aprender, tanto dentro como fuera de la escuela. El derecho a la curiosidad, a la pregunta y a la respuesta, a la duda, a pensar y argumentar, a equivocarse, a ser consultado y a participar, a expresarse espontáneamente y con libertad, a ser escuchado y respetado en sus opiniones, a discrepar, a imaginar y crear, a aprender a aprender. El derecho a la autoestima, a altas expectativas por parte de padres y profesores, a sentirse confiado y a la vez desafiado en sus capacidades, y reconocido en cada pequeña conquista. 

3.  El derecho a un aprendizaje permanente, desde el nacimiento, en un continuo que no reconoce más límites que el propio interés y capacidad de los niños para aprender. Puesto que en los primeros años de vida se realizan los aprendizajes fundantes, los esenciales y más duraderos, y puesto que es en estos años que tiene lugar el desarrollo cognitivo más importante y espectacular de todo ser humano, el más básico derecho a una educación básica que tiene todo niño y niña es el derecho a un buen comienzo en la vida. El derecho a una primera infancia capaz de echar buenas raíces para su futuro crecimiento y desarrollo. 

4.  El derecho a un aprendizaje abierto, en el hogar, en el aparato escolar, en la vida diaria, en el juego, en la interacción con los amigos, a través de los medios de comunicación, en la propia exploración del mundo. El derecho a gozar de la biblioteca, la cancha deportiva, el museo, el parque, el zoológico, el circo; a acceder al libro, el periódico, el comic, el cuento, la enciclopedia, el diccionario, el video, la película, la obra de arte; a aprender no sólo de los libros sino del contacto con las personas, con la realidad y con la naturaleza. El derecho a aprender no sólo de los adultos sino de otros niños. El derecho a aprender de otros pero también de sí mismo, del error y de la experiencia, en la reflexión y la discusión. 

5.  El derecho a ir a la escuela y a permanecer en ella el tiempo requerido para desarrollar los conocimientos, habilidades y actitudes indispensables para sobrevivir, conocer su propio cuerpo y proteger su salud, saber acerca de su cultura y sus raíces, expresarse y comunicarse oralmente y por escrito, calcular y resolver problemas básicos de la vida diaria, comprenderse mejor a sí mismo y al mundo que le rodea, proteger el medio ambiente, internalizar los valores de la justicia y la solidaridad, conocer sus derechos y deberes, poner los cimientos de su autoestima y autoconfianza, y continuar aprendiendo.  

6.  El derecho a una educación hecha a medida de los niños, en la que todo - relaciones, contenidos y métodos, criterios de evaluación, instalaciones y espacios, calendarios y horarios, reglamentos y normas - está pensado desde la perspectiva de los niños, no de los adultos. Una educación respetuosa del saber, la opinión y los sueños infantiles. Una educación fundamentada en la alegría, el juego y el canto, la sorpresa y la aventura, el movimiento y la risa, no como complementos sino como materia prima de la enseñanza y el aprendizaje. 

7.  El derecho a una educación relevante y de calidad, alerta frente al aprendizaje, consciente de que importa no sólo cuánto sino qué y cómo se aprende. El derecho a una educación libre de prejuicios y estereotipos, que combate el racismo y el sexismo, respeta las diferencias, y reconoce el valor de la propia lengua y la propia cultura; una educación que destaca lo que los niños saben y son capaces de hacer, antes que lo que no saben y son incapaces de hacer; una educación en la que prima la cooperación sobre la competencia, el razonamiento sobre la memoria, el diálogo sobre el monólogo, el hacer sobre el decir; una educación que busca lo que constituye el sueño de todo buen padre y madre y de todo buen profesor: hijos y alumnos mejores que ellos. 

8.  El derecho a condiciones básicas de aprendizaje, esenciales para aprovechar la escuela y demás oportunidades de aprender y desarrollar plenamente sus capacidades. El derecho a una educación básica asiste a cada niño y niña en su derecho a exigir de cada sociedad concreta no sólo la escuela gratuita, el maestro competente, el currículo relevante y los materiales necesarios, sino las condiciones económicas, sociales y afectivas indispensables: nutrición, atención de salud, una vivienda digna, y, sobre todo, amor, apoyo emocional, respeto, y un ambiente general de estabilidad, seguridad y paz. 

9.  El derecho a la educación básica de sus padres, porque de ella depende, en gran medida, la supervivencia, el bienestar, la educación y las perspectivas de los hijos. El derecho a padres informados, conscientes de la importancia de la educación tanto de la niña como del niño, respetuosos del juego infantil, amigos del diálogo y la persuasión antes que del castigo. El derecho a padres que leen y escriben, aprecian el esfuerzo del aprendizaje, distinguen la mala de la buena enseñanza, toman parte en los asuntos escolares y exigen una educación de calidad. El derecho a padres que conocen sus derechos y obligaciones, y poseen la autoconfianza y los conocimientos esenciales para ayudar a sus hijos a crecer, aprender y desarrollarse plenamente. 

10.  El derecho a unos medios de comunicación responsables y sensibles a las necesidades de niños y niñas, capaces de complementar y enriquecer su educación, poner al niño urbano en contacto con el campo y al niño rural en contacto con la ciudad, ampliar su visión del mundo y transportarles a otras realidades, otros países y otras épocas, introducirles a las posibilidades y los límites de la ciencia y la tecnología modernas, mostrarles la grandeza y a la vez la torpeza del género humano, desarrollar su aprecio por el arte, la ciencia y la cultura universales, y desarrollar su vocación por la paz, la no violencia, la tolerancia, la solidaridad y la justicia.  La educación básica es un derecho universal. Asiste por igual a niñas y niños, ricos y pobres, a los que viven en la ciudad, en el campo y en áreas remotas, a los discapacitados, a los que trabajan, a los niños indígenas y a los que pertenecen a minorías étnicas, los que tienen hogar y a los que viven en la calle, a los refugiados y a los desplazados por la guerra. 

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